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한국의 금수강산

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한국은 자원빈국이다. 에너지나 광물만 따지면 그리 틀린 말이 아니다. 하지만 생물자원이 돈이 되는 시대에 우리 땅에서 자라는 식물이나 미생물의 가치는 이를 대신하기에 충분하다. 서남해안의 개펄은 생태계의 보고다. 지난해 전남 구례군은 일본에 10만 달러의 야생화를 수출키로 계약했다. 꽃을 압축기로 눌러 만드는 압화(프레스플라워)용 야생화는 국산이 세계 최고다. 작고 아름다우며 향이 깊어 인기다. 구례군 농업기술센터는 1990년대부터 지리산 야생화로 향수, 향초, 목욕제를 만든데 이어 2,000년엔 휴대폰 액세서리까지 내놨다. 또 도토리를 이용한 다이어트 식품을 개발중이다. 염색예술가 안화자씨는 지리산 야생화로 천연염료와 비누를 개발했다. 이젠 지리산에 자생하는 꽃과 식물이 다 돈이다.
 
#환경 적응력 강한 식물자원
 
우리나라가 1990년대 초반까지 그루당 9~17달러씩 주고 수입한 미스킴라일락은 1947년 미국인 매더가 북한산 수수꽃다리에서 씨를 받아 생산했다.
 
 지금의 카네이션도 서양인들이 한국과 중국의 패랭이꽃과 지중해산 카네이션을 교배해 만들었다. 미국의 잉거비비추는 홍도의 비비추를 가져다 개발한 것이다. 일본에서 인기인 변산바람꽃, 복주머니 난도 한국산이다.
 
그렇다고 우리나라 식물자원의 종류가 다른 나라보다 유독 많은 것은 결코 아니다. 지금까지 조사된 자생식물은 4,200종류로, 특산은 610여종류다. 일본만 해도 7,000종류나 된다. 그렇다면 왜 한국산의 가치가 높나.
 
“대륙성과 해양성 기후가 만나는 데다 사계절이 뚜렷합니다. 산악은 겨울과 여름의 기온차가 무려 50도나 돼요. 그렇다보니 식물의 환경 적응력이 강하고 약재로도 효용이 높지요. 산과 계곡이 많기 때문에 잡종교배가 흔히 이뤄지지 않아 국토 면적에 비해 종류가 다양해요.”(야생화연구가 정연권씨)
 
유럽은 백합의 종류가 2~3개밖에 되지 않지만, 백합에 해당하는 한국의 나리는 13종이다. 제비꽃만 해도 남산제비꽃, 호제비꽃, 왜제비꽃, 태백제비꽃 등 지역마다 조금씩 다르다. 우리 콩의 발아율은 90%대로 수입 콩의 70~80%를 훨씬 웃돈다.
 
식물이 의약품으로 개발되면 부가가치는 천문학적으로 높아진다. 이미 쑥의 약 성분은 위염 치료제로, 큰꽃으아리는 관절염 치료제로 개발됐다. 쥐오줌풀은 담배맛을 좋게 하는 향신료로, 엉겅퀴 뿌리는 간장약으로 태어났다. 미국에서 처방 약제품의 25%는 식물에서 추출된 것이다.
 
식물자원의 가치를 일찌감치 알아차린 미국 국립식물원 탐사대는 84~85년 소청도, 백령도, 내장산, 진도, 가거도 등을 돌며 국내 자생식물 4,000점을 채집했다. 두 눈을 뜬 채 자원을 도둑질 당한 셈이다.
 
#미생물 자원
 
우리나라는 지난해 미생물 국제학술지 IJSEMS에 의해 신종 미생물 박테리아 확보 부문에서 세계 2위라는 평가를 받았다.
 
또 얼마 전 독도에서는 새 미생물 8종이 발견돼 5종이 국제 학계에 등록됐다. 미생물 유전체 활용 기술개발사업단 등이 발견한 박테리아 균주는 ‘독도 한국’ ‘마리박터 독도’ 등의 이름이 붙었다. 생명공학기술이 발달하면서 미처 몰랐던 새로운 미생물이 속속 발견돼 보고되고 있다.
 
게다가 김치와 장류, 젓갈을 비롯한 발효식품을 즐기는 우리는 세계에서 미생물을 가장 잘 활용하는 민족이다. 누룩은 거미줄곰팡이와 털곰팡이를, 메주는 바실러스균을 이용해 만들었다. 퇴비는 미생물의 분해 효과를 이용한 것이다. 생활 가까이 엄청난 보고를 간직하고 있는 것이다.
 
미생물의 가치는 상상을 초월한다. 의약품 개발에서 미생물 연구는 필수적이다. 100대 발명품으로 꼽히는 플레밍의 페니실린이나 왁스만의 스트렙토마이신은 잘 알려져 있다. 대상그룹의 효자상품인 클로렐라도 클로렐라 불가리스를 배양해 만들었다. 판매액이 한해에 6백억원이나 된다. CJ와 독일의 바스프, 일본의 아지노모토에서 생산하는 라이신의 세계 시장은 수조원에 이른다.
 
중국의 사스(SARS·급성중증호흡기증후군)는 코로나 바이러스가 원인이다. 코로나 바이러스를 억제하는 항생물질이나 예방의약품을 하나만 개발하면 엄청난 돈을 벌 수 있다. 또 환경산업은 미생물의 분해 효과를 이용하고 있다. 독성 및 특수 폐수를 뺀 대부분이 미생물 처리법에 의존하고 있다. 퇴비화 고속 발효제, 활성 오니 생육 촉진제, 탈취제, 활성 오니 고속침강제, 활성 오니 영양제, 종균제, 효소분화제 등은 이미 대중화됐다.
 
또 미생물학자들은 갈수록 분해하기 어려운 특수폐수가 많아지면서 페놀, 벤젠 분해균 등 다양한 분해균을 분리 배양하기 위해 심혈을 기울이고 있다. 우리는 균주 하나로 수조원 시장을 제패할 수 있는 시대에 살고 있다.

 

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